Au bonheur des dames d’Emile Zola

07.09
2005

Un an après le décès de son père, Denise, orpheline, seule chargée de veiller sur ses deux frères, Jean, bel adolescent bourreau des coeurs, et Pépé, encore bien petit, débarque un matin en plein Paris dans l’espoir de trouver chez son oncle emploi, gîte et couvert. Mais le petit commerçant souffre trop de la concurrence du grand magasin de nouveautés « Au bonheur des Dames » pour pouvoir l’employer. C’est donc en face, dans cette machine immense dont elle est toute émerveillée, qu’elle va travailler, croisant parfois Octave, le jeune patron ambitieux. Mais, souffre-douleur de ses collègues, elle se fait un jour renvoyer sans qu’Octave ne le sache, et tombe dans le dénuement le plus total…

Voici un roman pour les femmes écrit par un homme, tout comme Octave conçoit le « Bonheur des Dames », nouvel Eden où va se perdre la gent féminine. Ecrit à la suite de Pot-Bouille, où l’on découvrait Octave, ce roman est l’antithèse du premier : autant Pot-Bouille n’épargnait aucun de ces petits bourgeois et commerçants concupiscents, pessimiste en tout, autant celui-ci éclate de vie et d’énergie, applaudit les initiatives du grand commerce, quitte à faire disparaitre concrètement toutes ces petites boutiques spécialisées ; il donne surtout le beau rôle à Denise, héroïne courageuse cristallisant toutes les vertus qu’il déniait accorder aux personnages féminins de Pot-Bouille. Et si Octave sait manipuler les femmes pour s’enrichir, il finira à genoux devant celle qu’il aime. Si l’on en restait à ce simple fil conducteur, on pourrait croire à un roman sentimental, aux bons sentiments, mais voilà, c’est du Zola (ah s’il pouvait remplacer les Harlequin sur les tables de chevets !), avec plus qu’ailleurs la peinture sociale du microcosme des commis et vendeurs d’un grand magasin, une puissance d’évocation, une virtuosité à donner consistance à ses personnages, à imaginer des scènes dramatiques, à décrire la frénésie du grand magasin, de ses calicots et de ses clientes. En un mot : quel bonheur !

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